Continental pioneers tire tests with self-driving test vehicles

At its test site in Uvalde, Texas, U.S.A., the technology company Continental has commissioned the first driverless tire test vehicle for a wide range of road surface types

  • Any tire  test  track  can  now  be  driven  without  a  driver 
  • Automation allows  for  improved  processes  and  more  conclusive  results 
  • Driverless tire  tests  based  on  prototypes  of  Continental’s  automated  Cruising  Chauffeur 
  • Continental Executive  Board  member  Nikolai  Setzer:  “Project  ensures  premium  quality” 

At  its  test  site  in  Uvalde,  Texas,  U.S.A.,  the  technology  company  Continental  has  commissioned  the  first  driverless  tire  test  vehicle  for  a  wide  range  of  road  surface  types.  The  aim  is  to  make  the  test  results  for  Continental’s  passenger  and  light  truck  tires  more  conclusive  and  minimize  the  impact  of  the  test  procedure  on  the  results.  The  new  test  vehicle  is  based  on  Continental’s  automated  Cruising  Chauffeur,  which  was  developed  for  freeways.

The  test  vehicle  is  controlled  using  a  satellite-­based  navigation  system.  Equipped  with  camera  and  radar  sensors,  the  car  will  be  able  to  react  immediately  to  people,  animals,  or  other  unexpected  objects  on  the  track,  even  without  a  driver.  The  development  team  from  Uvalde  is  thereby  contributing  to  making  Continental’s  Vision  Zero  strategy  for  accident-­free  driving  a  reality.

“In  critical  situations,  the  tires’  level  of  technology  is  the  deciding  factor  in  whether  a  vehicle  brakes  in  time,”  explains  Nikolai  Setzer,  member  of  the  Continental  Executive  Board  and  head  of  the  Tire  division.  “With  tire  tests  which  use  an  automated  vehicle,  we  achieve  highly  conclusive  test  results  and  thereby  ensure  the  premium  quality  of  our  tires.”

Newly  developed  tire  models  must  be  tested  under  real  conditions

One  of  the  challenging  tasks  in  tire  production  is  to  carry  out  quality  tests  while  tires  are  in  use.  Newly  developed  rubber  compounds  and  tire  models  have  to  be  tested  under  real  life  conditions,  showing  how  well  they  perform  on  gravel  roads,  for  example.  Driving  the  test  vehicles  places  huge  demands  on  the  drivers,  as  even  the  smallest  deviations  on  the  test  track  can  have  a  huge  impact  on  the  quality  and  comparability  of  the  test  results.    Since  2016,  the  team  led  by  Thomas  Sych,  head  of  Tire  Testing  at  Continental,  has  therefore  been  working  on  the  tire  test  of  the  future  in  Uvalde.  “We  want  to  automate  and  thus  standardize  tire  tests  to  such  an  extent  that  we  can  identify  even  the  smallest  differences  in  the  tires,”  explains  Sych.  “The  automated  vehicle  enables  us  to  reproduce  processes  precisely,  meaning  that  every  tire  in  the  test  experiences  exactly  the  same  conditions.  This  way,  we  can  be  sure  that  differences  in  the  test  are  actually  caused  by  the  tires  and  not  by  the  test  procedure.”

For  these  same  reasons,  Continental  engineers  already  developed  an  electronically  controlled  car  to  automate  tire  tests  50  years  ago.  Back  then,  the  vehicle  followed  a  wire  that  was  glued  to  the  track,  which  limited  its  use  to  asphalt  test  tracks.  Today’s  prototype  can  also  safely  navigate  along  gravel  roads  without  a  driver.

In  addition  to  the  significantly  improved  comparability  of  the  results,  the  tire  test  using  automated  vehicles  will  also  reduce  the  maintenance  work  required  for  the  test  tracks.  Because  the  vehicle  is  sent  on  a  route  that  varies  by  just  a  few  centimeters  each  time,  the  test  track  is  subjected  to  less  wear  and  tear,  thus  requiring  considerably  less  maintenance.

“Thanks  to  close  collaboration  with  colleagues  from  many  different  areas  of  Continental,  we  have  made  a  lot  of  progress  with  our  prototype  for  the  tire  test.  Our  focus  now  is  on  further  developing  the  necessary  camera  and  radar  systems  for  this  special  case  of  off-­road  routes,  so  that  the  vehicle  can  react  appropriately  when  people,  animals,  or  other  vehicles  unexpectedly  appear  on  the  route,”  explains  Sych.  “We  know  from  our  own  research,  such  as  the  Continental  Mobility  Studies,  that  trust  is  extremely  important  for  the  mobility  of  the  future.  We  are  fully  aware  of  this  responsibility  when  developing  these  new  technologies.”

Source: Continental